Guía de los alimentos funcionales

¿Son realmente beneficiosos los alimentos enriquecidos?

Dra. Magda Carlas

nutricionista. Autora de Quítate un peso de encima

Omega-3, calcio, fibra... cada vez son más los alimentos enriquecidos con algunos de estos componentes para mejorar la salud. ¿Cuál es su efectividad real?

Desde hace años los alimentos enriquecidos van ganando cuota de mercado.

Se encuentran en cualquier comercio y la publicidad no deja de insistir sobre sus múltiples beneficios.

Son muy variados, pueden ser naturales o procesados, pero todos tienen en común que ejercen sobre la salud efectos beneficiosos que van más allá de lo puramente nutricional.

Los zumos enriquecidos con calcio, los cereales con hierro o los yogures con bifidobacterias son solo algunos ejemplos de alimentos funcionales.

¿De dónde proceden los alimentos enriquecidos?

Existen desde los años 80, cuando los japoneses iniciaron su comercialización para mejorar la salud de la población a través de la dieta.

Una leche fortificada con calcio ayudaría a evitar la osteoporosis, una margarina con fitoesteroles estaría bien para disminuir los niveles de colesterol, etc.

Es lógico: cuando la carencia alimentaria no es un problema la ciencia busca una alimentación que además de nutrir mejore la salud de las personas.

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Este es el objetivo y la definición del alimento funcional. Definición que no es fácil y que varía ligeramente de un país a otro.

Más compleja es todavía la legislación de este tipo de alimentos. Desde 1997 existe en Europa un consenso promovido por la European Commission Concerted Action on Functional Food Science in Europe (FUFOSE) sobre los alimentos funcionales. Este acuerdo es el que más o menos se sigue en España.

Un alimento enriquecido aporta beneficios para la salud demostrados, tiene forma de alimento (no de píldora o fármaco) y ejerce efectos positivos en cantidades normales para la dieta habitual.

En la práctica no resulta fácil demostrar que un alimento funcional lo es realmente. Hay que analizar en cada caso la validez de los estudios que demuestran sus efectos, saber quién hace estos estudios y quién los financia, además de estudiar si la dosis en la que se ingieren estos alimentos ejerce un efecto, etc.

Se pueden plantear muchas preguntas en torno al tema, pero los alimentos enriquecidos están en el mercado y vale la pena conocerlos.

¿Es necesario incluir alimentos enriquecidos en la dieta?

En principio, no son necesarios. Siempre, claro está, que la dieta sea variada, adecuada a las necesidades personales y aporte todos los nutrientes necesarios.

Si se padecen problemas de salud como diabetes, hipertensión u obesidad, el alimento funcional resulta entonces mucho más recomendable.

¿En qué dosis resultan efectivos?

En teoría el etiquetado del producto debería indicar qué cantidad del alimento se ha de tomar para que ejerza un efecto real sobre la salud.

Pero no siempre está claro y, además, depende de la edad, peso y metabolismo de cada persona. Justamente este es uno de los problemas de este tipo de alimentos.

¿Son mejores la leches vegetales enriquecidas con calcio?

No necesariamente pero puede ser útil en algunos casos, sobre todo en personas que necesitan más calcio del habitual.

Las embarazadas, las personas con osteoporosis, los adolescentes, etc. pueden beneficiarse de una leche enriquecida con calcio. Ahora bien, no es imprescindible.

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¿Es preferible la leche con omega-3?

Los ácidos grasos esenciales omega-3 se encuentran sobre todo en el pescado azul.

Para quien no toma pescado o sufre problemas cardiovasculares la leche con omega-3 puede ser una buena alternativa o complemento.

¿Qué alimentos enriquecidos debe tomar una embarazada?

Si está sana y come equilibradamente no necesita recurrir a ningún alimento funcional.

El ácido fólico es aconsejable sobre todo si se toma antes del embarazo, para que sus niveles sean óptimos durante los primeros meses.

¿Son necesarios para los niños?

Si comen adecuadamente, no.

Ahora bien, si consumen pocos lácteos quizá sea aconsejable que tomen leche suplementada con calcio, nutriente fundamental para el crecimiento.

¿Conviene la margarina con fitoesteroles?

Los fitoesteroles pueden ser una ayuda en caso de hipercolesterolemia pero no resultan determinantes. Además, para que sean efectivos hay que tomarlos en ciertas dosis.

Lo importante es evitar grasas, pastelería industrial, salsas cremosas, etc.

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¿Pueden los alimentos enriquecidos ayudar a perder peso?

Hay alimentos funcionales que pueden ayudar, como los que no aportan grasa, los bajos en calorías, los que tienen más fibra, los que contienen CLA (ácido linoleico conjugado), etc.

Este último parece que contribuye a disminuir el tejido adiposo según algunos estudios, aunque otras investigaciones lo cuestionan.

¿Por qué resultan polémicos?

Hace falta ver hasta qué punto son imprescindibles para mejorar el aspecto de la salud que indican y si no puede conseguirse este efecto con una dieta equilibrada. Hace falta ver también su efecto en personas sanas.

A pesar de estas dudas, es positivo que la ciencia pueda ofrecer alimentos con estas propiedades.

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