Plantas medicinales

Una planta prometedora para el tratamiento del cáncer de mama

Manuel Núñez

La "Arabidopsis thaliana" no es una planta medicinal muy conocida pero ha demostrado su capacidad para eliminar las células cancerígenas en ensayos in vitro.

La Arabidopsis thaliana no es una de las plantas medicinales más populares (de hecho, se podría describir como una "cenicienta" de la fitoterapia). En los libros de fitoterapia solo se encuentra alguna referencia a su uso para tratar las aftas bucales. Sin embargo, según investigadores de la Universidad de Londres, esta humilde planta contiene principios activos eficaces para el tratamiento del cáncer de mama.

Un "impacto asombroso" de la planta sobre el cáncer de mama

Los investigadores, liderados por la doctora en Biología y profesora Alessandra Devoto, han descubierto que el extracto de las hojas, estimuladas con hormona vegetal jasmonato, procedente del jazmín, son capaces de detener el crecimiento de las células del cáncer de mama en cultivos de laboratorio sin dañar las células sanas. En el estudio han participado la Universidad Brunel de Londres y Universidad de Exeter.

Los autores del trabajo, publicado en la revista New Phytologist, no han podido determinar cómo actúa la planta contra las células cancerígenas. Suponen que los agentes activos son indoles, quinquinas y el ácido cis-12-oxofitodienoico, actuando en sinergia, pero esperan averiguar más detalles y que se pueda desarrollar un tratamiento contra el cáncer de mama con efectos más rápidos y menos tóxicos que la quimioterapia actual.

Por otra parte, la investigación con la Arabidopsis thaliana ha descubierto mecanismos moleculares asociados a los cambios en las células del cáncer de mama que podrían permitir el desarrollo de nuevos tratamientos adicionales.

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La investigación comenzó en 2006 y sus hallazgos son tan importantes que la doctora Devoto no ha podido evitar sentirse emocionada "por el descubrimiento del impacto asombroso que esta planta sin pretensiones tiene en las células del cáncer de mama. Simplemente demuestra que incluso las plantas sin un pedigrí medicinal pueden funcionar para el tratamiento del cáncer". "El descubrimiento tiene importantes implicaciones en el desarrollo de tratamientos para el cáncer y otras enfermedades", remata.

La investigación se ha realizado en tubos de ensayo. En futuros estudios habrá que determinar cuáles son los principios activos que están presentes en las hojas y que combaten las células cancerígenas. Los siguientes pasos serán concentrar esos principios activos en la dosis adecuada para conseguir un tratamiento eficaz sin efectos secundarios intolerables, y a continuación probarlo primero en animales y luego en personas.

La "Arabidopsis thaliana" es una planta esencial para la ciencia

Curiosamente, la planta que protagoniza el hallazgo es conocida por los científicos por ser el principal modelo de laboratorio para los estudios de biología molecular, genética y fisiología vegetales.

Fue la elegida para esta función porque su genoma es muy pequeño y su ciclo de vida es corto, lo cual facilita mucho su utilización en estudios. Los trabajos realizados sobre la Arabidpsis han permitido profundizar en el conocimiento de los sistemas de floración, crecimiento de raíces, fotorrespiración, síntesis de la membrana celular, entre muchos otros.

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A la Arabidopsis le cabe otro honor: haber sido la primera planta que se ha reproducido en el espacio, dentro de la estación espacial rusa Mir en 1997. Otros ejemplares viven ahora mismo en la Estación Espacial Internacional para estudiar la activación genética en condiciones de ingravidez, y en la cara oculta de la luna, a bordo del módulo chino Chang'e-4.

Esta planta de laboratorio se encuentra de modo silvestre en todos los continentes. En la península ibérica es fácil encontrarla en zonas costeras, muy cerca del mar, pues está adaptada a la supervivencia en terrenos salinos y secos donde otras plantas no pueden vivir.

Referencias científicas:

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