Zeolita: propiedades, beneficios y peligros para la salud

La zeolita es un mineral con múltiples usos: tiene aplicaciones industriales y en el hogar, pero tambié se usa como suplemento alimenticio y como producto cosmético. No está libre de posibles efectos secundarios.

Zeolita

La zeolita se comercializa como suplemento alimenticio, pero también tiene usos industriales.

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Las zeolitas son minerales que contienen principalmente compuestos de aluminio y silicio. En la industria, se utilizan como agentes secantes, en detergentes y en purificadores de agua y aire.

Las zeolitas también se comercializan como suplementos dietéticos para tratar la diarrea, para elminar metales pesados del cuerpo, o como ingrediente de mascarillas para limpiar la piel, entre otros muchas indicaciones. Sin embargo, no hay estudios científicos realizados con seres humanos y publicados que respalden estos usos.

En Estados Unidos, las autoridades sanitarias han emitido varias comunicaciones de advertencia a los comercializadores por realizar afirmaciones engañosas en los productos con zeolita. Se ha advertido también que la erionita, un tipo de zeolita fibrosa, puede provocar ciertos tipos de cáncer de pulmón cuando se inhala.

¿Qué es la zeolita?

Las zeolitas son un grupo de sustancias minerales que contienen principalmente compuestos hidratados de aluminio y silicio. Se encuentran naturalmente en rocas volcánicas y cenizas y también se puede crear sintéticamente.

Propiedades de la zeolita

Las zeolitas son compuestos con una estructura porosa que le confiere propiedades adsorbentes (por su capacidad de adhesión), antiaglomerantes, quelantes y desecantes. 

Los estudios en tubo de ensayo y en animales han encontrado propiedades antioxidantes y pueden actuar sobre el sistema inmunitaro estimulándoo o deprimiéndolo.

Los beneficios del uso de zeolitas en la alimentación animal incluyen una reducción de la anemia inducida por metales pesados y una reducción de la toxicidad de las aflatoxinas. Sin embargo, no se ha demostrado que ninguno de estos beneficios sea aplicable a los humanos.

En medicina, se usan en apósitos hemostáticos externos para contribuir a la coagulación y curación de las heridas traumáticas, y por vía interna en la fabricación de medicamentos de liberación controlada.

Se ha estudiado su uso en fármacos para pacientes inmunodeficientes, consíndrome del intestino irritable o la hiperpermeabilidad intestinal. En un estudio con animales, la zeolita redujo el daño oxidativo y la generación de placas de ateroma en ratones con alzhéimer.

Usos de la zeolita en el hogar

Los productos con zeolita tienen varios usos en el hogar. Se utiliza, por ejemplo, para absorber la humedad y los malos olores en espacios cerrados como en armarios, frigoríficos, coches, barcos y  sótanos.

  • También se usa para absorber derrames de líquidos como aceite, pinturas o disolventes.
  • También se emplea en productos como la arena para gatos.
  • A nivel industrial, se utiliza en las plantas depuradoras de agua, en la limpieza del agua de las piscinas y de los acuarios.
  • En jardinería, se añade a substratos para aumentar la retención de agua y nutrientes.

Supuestas indicaciones terapéuticas para la zeolita

Según las conclusiones de un equipo internacional de investigadores, "se puede afirmar en general que los materiales a base de clinoptilolita, incluidos los llamados materiales activados, pueden considerarse seguros para el consumo in vivo".

"Hasta ahora se han documentado diversos efectos muy positivos de los materiales a base de clinoptilolita sobre la salud humana y animal -continúa el estudio publicado en Frontiers in Pharmacology-.  (...) Ha demostrado ser útil en la eliminación de una variedad de contaminantes del cuerpo o en la mejora del estado intestinal. También se documentó en otros órganos, por ejemplo, el hígado, un efecto de desintoxicación sistémica indirecta atribuido a la suplementación con material a base de clinoptilolita en la dieta de animales y humanos. Sin embargo, los mecanismos sistémicos positivos observados aún no se comprenden completamente".

Es frecuente encontrar otras indicaciones para la zeolita:

  • Terapia anticancerígena: Los estudios in vitro y en animales sugieren propiedades anticancerígenas, pero no hay datos clínicos con personas que validen el uso de zeolitas para la prevención o el tratamiento del cáncer. La suplementación con zeolita no prolongó la supervivencia en animales con tumores, según el Memorial Sloan Kettering Cancer Center (MSKCC), de Nueva York (Estados Unidos).

    La capacidad de la zeolita para adsorber nitrosaminas en soluciones ácidas se ha propuesto como mecanismo por el que podría favorecer  la eliminación de sustancias cancerígenas en el estómago, pero el MSKCC de Nueva York califica esta teoría como "sin fundamento".
  • Para tratar la diarrea: Aunque parece que en Cuba se ha desarrollado un fármaco que contiene zeolita para tratar la diarrea, no se dispone de datos publicados.
  • Regular la función inmune: Los estudios en animales muestran que las zeolitas pueden tanto estimular como suprimir el sistema inmunitario.

Según el MSKCC, no se han publicado datos clínicos que puedan validar el uso de las zeolitas en el tratamiento del autismo, el herpes, la resaca, para equilibrar el pH o para eliminar metales pesados en el cuerpo.

peligros de la zeolita: contraindicaciones y Efectos negativos

Cómo la zeolita contiene compuestos de aluminio, existe la preocupación de que este mineral tóxico se libere en el sistema digestivo. Sin embargo, si ese fuera el caso, ese metal no llega al sistema circulatorio ni se acumula en el cuerpo.

Las zeolitas pueden unirse a otras sustancias y neutralizar el ácido del estómago, lo que puede hacer que los medicamentos no se absorban adecuadamente o que resulten menos efectivos. También pueden afectar a la absorción de nutrientes, como el hierro.

Es las personas que han sido trasplantadas o que están tomando medicamentos para inhibir el sistema inmunitario, las zeolitas pueden provocar una respuesta de rechazo inmunitario. Además, las zeolitas tienen efectos antioxidantes y pueden interferir con la acción de la quimioterapia.

La inhalación de partículas puede ser muy peligrosa

Generalmente, las diversas formas de zeolita no son significativamente tóxicas en estudios de toxicidad aguda, oral a corto plazo o parenteral en animales. Sin embargo, la toxicidad por inhalación es bien conocida en el caso de la erionita, un tipo de zeolita fibrosa transportada por el aire. Puede causar:

  • Fibrosis (aumento del tejido fibroso)
  • Neumoconiosis (enfermedad respiratoria)
  • Mesotelioma (un tipo de cáncer)

La exposición a erionita podía ocurrir en el pasado durante la extracción minera y las operaciones de producción de erionita, pero ya no existe explotación minera ni se vende este mineral con propósitos comerciales.

Las enfermedades relacionadas con la erionita se han presentado más a menudo entre trabajadores de la construcción de calles y carreteras y trabajadores de mantenimiento que pudieron haber estado expuestos a grava con erionita usada en la pavimentación.

El uso de otras zeolitas puede tener como consecuencia la exposición a la erionita en trabajadores y miembros de la población general que usan las zeolitas en numerosos procesos y productos. Los usos comerciales de otras zeolitas naturales incluyen arenas utilizadas para las evacuaciones de animales domésticos, acondicionadores de suelos, alimentos para animales, tratamiento de aguas residuales y absorbentes de gases.

En cualquier caso, no hay evidencia de que otras formas de zeolita, como las que se usan en los suplementos alimenticios, se relacionen con el cáncer.

Suplementos de zeolita

Si se desea consumir un suplemento oral o cosmético de zeolita, por ejemplo, en forma de zeolita clinoptilolita, es imprescindible cerciorarse de que está completamente libre de metales pesados, incluidos arsénico, plomo, mercurio, cadmio, níquel, cobre y cromo.

Para ello, el fabricante debería poder ofrecer el certificado de un laboratorio independiente. En el pasado, en Europa se ha descubierto algún producto que estaba contaminado con estos tóxicos.

Referencias científicas:

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